Differences: Foreign executives compared to other types of expatriates

Are foreign executives different from other types of expatriates?

A study on foreign executives in local organisations (FELOs) and the differences of this phenomenon to other types of expatriation (organisational expatriate assignments, EA / self-initiated expatriation, SIE) has been peer-reviewed and published in Journal of Global Mobility: The Home of Expatriate Management Research (ISSN 2049-8799). It has received the Emerald 2014 JGM Outstanding Paper Award and will therefore be freely available for one year on the publisher’s website.


Arp, F., Hutchings, K., & Smith, W.A. (2013). Foreign executives in local organisations: An exploration of differences to other types of expatriatesJournal of Global Mobility, 1(3), 312-335, DOI:10.1108/JGM-01-2013-0006

Abstracts in English and German:

Foreign executives in local organisations: An exploration of differences to other types of expatriates

Purpose – This research investigates foreign executives appointed into cultural contexts distant from their country of origin and headquarters of organisations to which host-country nationals (HCNs) they supervise and HCN superiors they report to attribute a ‘local’ national identity. Significant differences of these foreign executives in local organisations (FELOs) from other forms of expatriation, including assigned and self-initiated expatriates, are identified and discussed.

Design/methodology/approach – The research utilises a qualitative exploratory approach based on triangulated multiple data sources. Data are sourced from in-depth semi-structured interviews with foreign executives (n=46) from 13 countries and their host-country peers (n=25) in organisations founded and headquartered in Malaysia. Dyadic data from the two sample groups are used to triangulate findings, while non-dyadic and socio-biographical data add further insight.

Findings – The data analysis identifies issues surrounding allegiance, trust and control, assumptions about income levels, and exposure to heightened local scrutiny as components of the distinct nature of the FELO experience.

Research limitations/implications – Implications for future research on new types of international cross-cultural workplaces are discussed. While construct definitions for self-initiated expatriation in the wider mobility and migration literature are still in flux, international management research may be at risk of neglecting local workplaces and perspectives.

Practical implications – The FELO phenomenon differs significantly from expatriate assignments between headquarters and foreign subsidiaries of multinational corporations, and can be viewed as a rare and specific form of self-initiated expatriation. Its occurrence indicates an increasingly global market for individuals with career capital and global mobility.

Originality/value – The findings elucidate the situation of FELOs and provide comparisons to other types of expatriates. The research contributes to extant literature on global mobility as it explores a specific cross-cultural phenomenon that has not been systematically investigated in the academic literature, but is described in the media and executive search firm publications as ‘fairly new, highly visible, and sometimes controversial’ with demand for FELOs ‘likely to continue’.

Key words: foreign executives, expatriates, self-initiated expatriation, cultural distance, typologies (JEL: M12, M14, M16, M51, Z10)

Ausländische Führungskräfte in lokalen Unternehmen: Eine Untersuchung der Unterschiede zu anderen Expatriaten

Zweck: Diese Studie befasst sich mit ausländischen Führungskräften in den Unternehmenszentralen kulturell ferner Gastländer. Signifikante Unterschiede zwischen diesen foreign executives in local organisations (FELOs) und anderen Formen von Auslandsbeschäftigung wie Auslandsentsendung und selbstinitiierte Expatriierung (SIE) werden identifiziert und diskutiert.

Methodik: Der qualitativ-explorative Ansatz der Studie beruht auf triangulierten Datensätzen semi-strukturierter Interviews mit ausländischen Führungskräften (n=46) aus 13 Ländern und ihren lokalen Kollegen (n=25) in lokalen malaysischen Organisationen. Es werden dyadische Daten aus den beiden Datensätzen zur Triangulierung der Ergebnisse genutzt sowie weitere Erkenntnisse aus nicht-dyadischen und sozio-biographischen Daten gewonnen.

Ergebnisse: Die Datenanalyse weist Fragen der Loyalität, des Vertrauens und der Kontrolle, Annahmen über das Einkommen der ausländischen Führungskräfte, und  deren in der öffentlichen Wahrnehmung exponierte Stellung als wichtige Komponenten der FELO Erfahrung aus.

Implikationen für die Forschung: Auswirkungen auf die zukünftige Forschung im Bereich neuer Formen internationaler und kulturübergreifender Arbeitsplätze  werden diskutiert. Unklare Definitionen und Konstrukte für selbstinitiierte Expatriierung in der Management-, Migrations- und Arbeitsmarktforschung werden problematisiert. Die internationale Managementforschung riskiert, neue Arbeitsmarkt-Phänomene zu übersehen sowie lokale interkulturelle Arbeitsplätze und Perspektiven zu vernachlässigen.

Implikationen für die Praxis: Das FELO-Phänomen unterscheidet sich deutlich von traditionellen Auslandsentsendungen in multinationalen Unternehmen, und kann als eine seltene und spezielle Form der selbst initiierten Expatriierung (SIE) angesehen werden. Das Phänomen ist ein Anzeichen für einen wachsenden Arbeitsmarkt für Personen mit global mobilem Karrierekapital.

Originalität / Wert: Die Ergebnisse verdeutlichen die Situation von FELOs im Vergleich mit anderen Formen von Expatriierung. Die Studie befasst sich mit einem bislang nicht systematisch untersuchten interkulturellen Phänomen, das von den Medien und in Publikationen von Führungskräftevermittlungen als “neu, hochgradig sichtbar, oftmals kontrovers und vermutlich auf steigende Nachfrage stossend” bezeichnet wird.

Thema:      Führungskräfte; Ausländische Arbeitskräfte; Interkulturelles Management; Expatriates; Auslandsentsendung; Auslandsbeschäftigung, Auslandstätigkeit, Selbstinitiierte Expatriierung

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